Tetiaroa, la polynésienne de Marlon Brando, labo de recherches contre le virus Zika

Tetiaroa est une île aux eaux turquoises et sable blanc, située en Polynésie. Elle avait été achetée dans les années 60 par l’ancien acteur américain, qui avait succombé à son charme pendant le tournage des Révoltés du Bounty avant d’en faire son refuge jusqu’à sa mort en 2004. Depuis, le site n’a plus grand chose de paradisiaque. Elle sert désormais de laboratoire géant à ciel ouvert pour l’étude du virus Zika. Le bilogiste français Hervé Bossin, chef du service d’entomologie de l’Institut Louis Malardé de Papeete, y a lâché plus d’un million de moustiques mâles biologiquement modifiés afin d’y tenter une expérience qui fait naître de grands espoirs pour lutter contre Zika.

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Le chercheur a importé une bactérie, la Wolbachia, sur des insectes mâles avant de les lâcher sur l’île. Quand ils s’accouplent avec les femelles du moustique « tigre » qui transmet le virus du Zika et que l’on trouve en masse à Tetiaroa, « le développement embryonnaire se bloque et les femelles se retrouvent stérilisées ». Les résultats sont tellement probants que la centaine d’habitants de l’île n’utilise même plus d’insecticide pour se protéger.

Si les résultats positifs se confirment en juillet, Hervé Bossin veut transférer sa technologie vers des îles plus grandes comme Tahiti, Moorea ou Bora Bora, plus fréquentées par les touristes, pour qu’elle puisse ensuite être appliquée dans d’autres zones touchées par le virus.

Polynésie française : Tetiaroa
42 km de Tahiti, Tetiaroa est un petit atoll de 7 km de diamètre dont l’altitude ne dépasse pas 3 m. Sa surface terrestre émergée n’atteint pas plus de 6 km², répartis en 13 îlots ou « motus ». L’île offre un bon exemple de ces anciennes îles hautes volcaniques polynésiennes que l’érosion, l’enfoncement progressif et la formation d’une couronne de récifs coralliens ont transformées en îles basses appelées atolls. Connue pour être un sanctuaire d’ oiseaux de mer, Tetiaroa est aussi depuis 1966 la propriété de l’acteur Marlon Brando qui tourna en Polynésie les célèbres « Révoltés du Bounty ».

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